虎鲸横跨大海的「换肤旅行」

鲸的季节性迁移除了育儿外,可能还有「换肤」一途。须鲸及齿鲸季节性迁移的原因,向来是科学家们想要解开的谜团之一。它们每年往返于极地水域的摄食场(feeding ground)及赤道地区的育幼场(breeding ground),距离极远。以须鲸亚目底下的座头鲸为例,来回的移动距离可达18,840公里。过去,学者认为鲸类迁徒的主因是育幼——新生幼鲸的皮肤尚不能抵御极区的严寒环境,它们会在温暖的热带海域生产,待小鲸鱼发育完全,再返回食物量充足的极地。然而在极地虎鲸的长途迁移中,部分鲸鱼并未出现生产或育幼的行为,往返时间更是仅花费了短短42 天(通常为数个月)。这显然与学界长久以来「冷冷食有饱,热热较好生」(feed-in-the cold, breed-in-the-warmth) 的假说相悖。对此,海洋生态学者罗伯特.皮特曼(Robert Pitman)提供了新的看法。

研究团队在南极水域的四种虎鲸身上放了62 个卫星标签、持续追踪八个夏季后,注意到在这9,400 公里的长距离迁徒(由南极到南大西洋西部)中,虎鲸的「肤质」有了颇大的变化。虎鲸在南极时身上通常覆有黄色的矽藻薄膜,而在其它地点的鲸身却很干净。人类去角质,鲸鱼当然也要换肤。事实上,鲸鱼和人类一样会持续性地代谢表皮细胞,但寒冷的极圈环境不利于鲸类蜕皮。皮特曼认为,这可能和虎鲸为了在极冷环境下生存所发展出来的特殊机制——透过减少流向外层皮肤的血液量来维持体温——有关。若虎鲸流向皮肤的血液变少,它的体温便会降低,造成皮肤细胞减少或停止增值、防止脱落。无法正常生长与代谢的皮肤促成矽藻堆积,然后变得越来越厚。

就像我们角质堆积会让肤色黯沉,厚厚的微矽藻堆积在鲸鱼皮肤表面,不仅会让皮肤变黄,还会孳生有害细菌,对健康产生危害。于是乎,定期的「去角质」对鲸鱼来说可就非常重要了。要想恢复原本光滑透亮的皮肤,虎鲸们只好动身前往温暖的中低纬度海域,来场舒舒服服的换肤之旅。2012 年曾有学者提出,为了在南极寒冷的海水中保存热量,虎鲸会将血液从皮肤中转移出来,降低皮肤细胞的再生率;而当回到温暖水域,提升的新陈代谢就能促成蜕皮。皮特曼的研究结果似乎和此不谋而合,但要进一步扩大解释为「所有鲸鱼的迁徙都是为了蜕皮」,又为时过早。目前只能证实蜕皮对鲸鱼的重要性,而非蜕皮与迁徙的绝对关连——毕竟不同种类的鲸鱼可都有着不同的生物习性呢。

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